S’il est difficile a une femme d’avouer a l’homme qui la courtise, qu’elle ne l’aime pas,

Les jeunes gens remercierent le rude partisan de cette preuve de sympathie et apres avoir releve leurs blesses, ils se separerent definitivement de lui et reprirent tristement la route de Puebla, ou ils arriverent, deux heures plus tard, accompagnes de plusieurs des parents de don Andres qui, avertis par un peon detache en avant, etaient sortis a leur rencontre. Le vaquero remonta sur son cheval et lui enfoncant les eperons aux flancs, il laissa don Andres entre les mains de ses serviteurs et a son tour il se mit a la poursuite du ravisseur. Ceci me regarde, general, le principal est que vous ne soyez compromis en rien, et que vous demeuriez neutre. En cela, vous vous trompez; don Ludovic est son cousin, le comte Ludovic de la Saulay, appartenant a la plus haute noblesse de France.

Machinalement, l’honnete commercante chercha sa poche, d’une main tremblante. Il suffit, dit-il, il est inutile d’insister davantage, ma cousine vous etes libre. Theodule, se ressaisissant, prononca d’un air dedaigneux: –Les palmes! les palmes! heu! heu! –Cela ne suffit pas? poursuivit le prefet.

Merci, senor, dit-il. M. . D’un autre cote, cette revelation rendue publique deshonorait irresistiblement une famille a laquelle la sienne etait alliee de fort pres; ce deshonneur ne rejaillirait-il pas sur sa famille? Toutes ces pensees tourbillonnaient dans le cerveau du comte, en lui causant d’horribles douleurs et accroissant encore sa perplexite, car il ne savait a quelle resolution s’arreter; dans un cas aussi grave, il n’osait demander conseil a personne ni chercher d’appui en dehors de lui-meme.

Freres, dit-il, quel chatiment a merite cet homme? –La mort, repondirent les hommes masques, d’une voix sourde.

Je n’ose pas esperer que vous vous souviendrez de moi, mais je ne veux pas croire que vous ayez oublie le mousse de Saint-Tropez dont vous avez fait le portrait lorsqu’il avait seize ans et que vous habitiez la _villa des Mussugues_.

Il eprouvait de plus en plus aupres de lui une sorte de terreur superstitieuse.

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